Smell has this reputation of being somewhat different for each person. It’s not really true. Perfumery shows you that can’t be true, because if it were like that it wouldn’t be an art.” (Luca Turin)

In the history it is possible to trace olfactive stimuli inside art works and olfactory pathways were created by the hands of skilled gardeners, but in this chapter I want to show a collection of art works in which it was used the sense of smell with a digression from the beginning of the twentieth century to the early twenty-first century.

The representation of the perfume in art has seen his declaration in Futurist Manifesto: the praise of the dynamism of life in industrial society and machines. In the ”Manifesto of sounds, noises, smells” signed by Charles Carre in 1910, and Filippo Marinetti in 1912, they declared the full activation of perception: in the pictures there is a concentration of simultaneous multiple views of the urban landscape in motion, including the synesthetic perception of sounds, noises and smells. As stated by Marinetti: ‘from the point of view of form: there are concave and convex, triangular, elliptical, oblong, conical, spherical, spiral, etc… sounds, noises and odors.”

Marcel Duchamp, in December 1919, leaving Paris to New York, brought a gift for Louise and Walter Arensberg: 50 cc air de Paris. The artist uses a glass bulb for medical purposes, which still bears the label “Serum physiologique“, he opened to empty it of its contents and then he sealed it . In this way the ampule contained for ever 50cc of air of Paris.

duchamp 1919

A similar concept is taken up by Piero Manzoni in the series Brass Artist of 1960. He filled a balloon with his own breath, a special commodity not only because emanated from the body of the artist, but because it is invisible and impalpable, so that its existence must be confirmed by a plate. ”

piero manzoni 1961

In 1966 Gaetano Pesce created for the exhibition “Expressions et Comportements” at the Cité des Sciences et de l’Industrie de la Villette the installation Odorama with a perfume that smelled like soup made by Jacqueline Blanc-Mouchet, an archaeologist and expert of fragrances. Gaetano Pesce is a proven investigator in the field of olfactory space: in the show” Made in Italy”  he exhibited typical foods that altered with time giving the viewer an unusual olfactory experience. In Bahia House he used three different kinds of plastic mixed with juniper syrup as bricks to remove the odor of ammonia used for manufacturing rubber. In a recent interview in 2005 said:” I dream that the walls can sway in the breeze of the sea. And I would like them to spread an essence of juniper berries, one of the most popular among the flora of the place.”


In 1967 we assist to the birth of Arte Povera. Jannis Kounellis and Giuseppe Penone use in their works organic materials, chemicals, plastics, rags, industrial waste: the sensory effects are present and the smell is not studied, but it is all about the natural materials used, which evolve in a constant state of tension.

The most emblematic artist who used the perfume in many of his works from 1983 until today is the French sculptress Catherine Willis. Her installations are almost fairy-tale relationships between man, nature and smell and creates portals to a spiritual meditation, towards the entrance in different worlds:” the senses are complementary and it is therefore necessary increase the smell in our perception.”


Ernesto Neto, originally from Brazil and French ambassador of arts and literature, is a contemporary artist, active since 1988. His works are characterized by biomorphic sacs hanging from the ceiling that can be touched and sometimes you can walk on them. In some installations the artist has filled the sacs of fragrant spices. ” The viewer surrounded by this environment, almost surreal, smell the odor of spices: turmeric, curry, cloves, saffron and pepper. These transpire all around and form patches of color on the floor, yellow, black, purple, orange. Visitors become active around the work: they pass under these huge sacs, they smell and they touching the soft lycra which responds with elastic contractions. Characteristic of his work is physical contact that involve the viewer, trying to provoke a behavior by sensory stimuli, instinctual, passionate and naive” says the gallery owner Clare Tassinari.

Ernesto Neto

A different work, where the viewer is disoriented by the total lack of smell in an installation made by Clino Trini Castelli in 1986 called The neat room.

Contrary to the aseptic environment, Peter Zumthor in 2000 built the Pavilion for the Hannover Expo using unseasoned wild wood and larch. The feeling from the inside was to be in a warehouse in Wood seasoning: iconic atmosphere of Switzerland.


In 2001, the artist Michel Blazy Sculptcure creates a work of modest size that is in the making: the artist keep placing orange peel over the other ones. These towers decay and it is possible to see the youth and  the enthusiasm of the new skins and the death of the older ones that tend to unravel and become one. It is a work that evokes the decorative pomander used to scent the rooms, to shed light on a process that smelled of decomposition and evolution.

michel blazy

On the occasion of 2003 New Years, the Fondation Cartier in Paris realized an installation entitled Paradise Now, which was based on the physical limits of immateriality and smell: musk, aloe, milk, honey, wine for the Islamic Paradise and incense for the Christian heaven.

The winner of the Turner Prize in 2003 Anya Gallaccio, Scottish artist, presented the work Perserve Beauty: 2000 gelbere attached to a wall and protected by Plexiglas panels, which have rotted in front of spectators during the period of exposure.

preserve 'beauty' 1991-2003 by Anya Gallaccio born 1963


In the same year of the award, Yukio Nakagawa realizes Ondes Oniriques, at the Maison Hermès in Tokyo. The artist has used 700 kg of lavender flowers with whom he covered the floor of the space, ‘lavender has its own grace’ he said. He wanted to represent its depth rather than its superficial beauty, and offer the gentle invitation of its fragrance.”


Always Nakagawa, more recently, has made Tenku Sange (” Heaven”), a work that consisted in a multi-colored and scented rain of 200,000 tulip petals.

In Milan, the artist Frostad Cecilie Egeberg in 2003 showed Stroke: an applicator of perfume that a person can change daily. Long rods are immersed in containers filled with essences: by passing the hand over the fringes on the top of the rods the person can create different perfumes.


In 2004 Alex Schwede in collaboration with Dieter Janssen has created a space called ” juicy”, a  still-life of Beefsteak and Cheese. A sequence of monochrome scratch n ‘sniff wallpapers that emulated the color and the smell of meat, cheese and donuts.


In the same year at the Fondazione Bevilacqua La Masa in Venice was presented the exhibition” Heaven and Hell” where Decosterd & Rahm, French artists, have attempted to shape Ecstasy through the work of “the good odor of Christ, air of Artifice “: an installation that spread perfume. A mushroom-shaped sculpture suspended upside down, which releases into the environment a sweet smell of incense, myrrh and cinnamon. The installation offers a chance to enjoy a holy and miraculous healing odor.

Donald Urquhart, a contemporary artist, in 2005  featured elegant illustrations in black and white at the ICA in London Another Graveard: a memorial installation for a friend just missed. The air was permeated with a perfume, Darnely, an essence created by the artist with the assistance of a perfumer, inspired by the homonymous homosexual husband of Mary Queen of Scotland who was assassinated. The fragrance was created thinking that, in the thirties, homosexuals would recognize between each others in Edinburgh by this composition of myrrh, musk, rum that does not go unnoticed.


At the Biennale of Art in Venice in 2009, at the Hall ”Istituto Italo-Latino Americano”, Reynier Leyva Novo presents a trilogy of scents: ” The essence of risk”,” That poor soldier is wrong” and ‘ ‘I entrusted the clouds.” The scents are designed to evoke the battles of the independence of Cuba in the late nineteenth century. In collaboration with the creator of perfumes Yanelda Mendoza, the two have traveled to the sites of battles and collected mud, herbs and materials to shape the essence of a place of death and conflict.


The duo Scheltens & Abbenes famous for their still lives and their graphic photographs presented in Amsterdam in 2010 a series of posters called ”Vitrine”, each representing a sample of a fashion brand perfume. The image is very strong if you think of perfume related to fashion: a little piece of luxury that comes into our homes and graces our skin. The sample seems to be the image of this concept: a dose of momentary lust.

scheltens abbenes chanel n5

Thierry Mugler made a limited edition box set of perfumes that represented the smells of highlight passages of the book ”Perfume” by Suskind.

The artist Edouardo Kac in 2011 has produced a book that you read through the scents. Sixteen vials make up the story. The reader can put a drop of perfume on the page of the book when the fragrance loses strenght.


In January 2012, Rome hosted the exhibition called ” Perfhumance, Smells and Views about the Art”. Angelo Orazio Pregoni, nose of O’Driù, gave smell and essence to four artists’ works: Ugo Attardi, Gianfranco Goberti , Sidival Row and Giorgio Galli.



At the Salone del Mobile in Milan, the student Payam Askari University of Eindhoven has produced a series of bottles for tasting different essences.

Schermata 2013-03-27 alle 15.30.39


Il profumo nell’Arte

Nella storia è possibile rintracciare stimoli olfattivi sinestetici all’interno di opere d’arte e sono stati realizzati percorsi olfattivi grazie alla maestria di abili giardinieri, ma in questo capitolo si vuole fare una piccola raccolta di opere d’arte nelle quali è stato utilizzato l’odore con un excursus dall’inizio del XX secolo fino ai primi anni del XXI secolo.

La rappresentazione del profumo nell’arte vede la sua dichiarazione nel Manifesto Futurista: l’elogio del dinamismo della vita nella società industriale e delle macchine. Nel Manifesto dei suoni, rumori, odori, firmato da Carlo Carrè nel 1910, e da Filippo Marinetti nel 1912  viene dichiarata l’attivazione totale della percezione: ‘’nei quadri c’è una concentrazione simultanea di visioni multiple del paesaggio urbano in movimento, comprensiva della percezione sinestetica di suoni, rumori e odori.’’ [Sara Massarutti, Olfatto:il senso ritrovato, p.65] Come afferma Marinetti: ‘Dal punto di vista della forma: vi sono suoni, rumore e odori concavi e convessi, triangolari, ellissoidali, oblunghi, conici, sferici, spiralici, ecc.’’

Marchel Duchamp, nel dicembre 1919, lasciando Parigi per New York, porta con sè un dono per Louise e Walter Arensberg: 50 cc air de Paris. L’artista utilizza un’ampolla di vetro per usi medici, che reca ancora l’etichetta con l’indicazione “Serum physiologique”: la apre per svuotarla del suo contenuto e poi la fa nuovamente sigillare. In questo modo l’ampolla conterrà per sempre 50cc di aria di Parigi.

Un concetto simile viene ripreso da Piero Manzoni nella serie Fiato d’Artista del 1960. Operazione di mercificazione del suo stesso fiato racchiuso in un palloncino: ‘’una merce tanto più particolare non solo perché emanata dal corpo stesso dell’artista, ma perché è invisibile e impalpabile, tanto che la sua esistenza deve essere attestata da un targa.’’

Nel 1966 Gaetano Pesce realizzò per la mostra “Expressions et Comportements” alla Cité des Sciences et de l’Industrie de la Villette l’installazione Odorama che venne fatta profumare da Jacqueline Blanc-Mouchet, archeologa ed esperta di fragranze, con odore di minestrone. Gaetano Pesce si è sempre dimostrato sperimentatore nel campo di spazi olfattivi: nella mostra ‘‘Made in Italy’’ fece esporre cibi tipici che si alteravano con il passare del tempo, offrendo allo spettatore un’inconsueta esperienza olfattiva, nella Casa di Bahia utilizza tre materie plastiche miscelate con sciroppo di ginepro come mattoni per eliminare il cattivo odore dell’ammoniaca impiegata per la lavorazione del caucciù. In una recente intervista del 2005 racconta: ‘’Sogno che i muri possano ondeggiare alla brezza del mare. E vorrei che esalassero un’essenza di ginepro, una delle bacche più diffuse fra la flora del luogo.’’

Nel 1967 si ha la nascita dell’Arte Povera. Jannis Kounellis e Giuseppe Penone utilizzano nelle loro opere materiali organici, chimici, plastiche, stracci, scarti industriale: la dimensione della sensorialità è presente nell’arte povera e l’odore non è studiato, ma è quello naturale dei materiali utilizzati, che evolvono in un perenne stato di tensione.

L’artista più emblematica che ha utilizzato il profumo in moltissime delle sue opere dal 1983 fino ad oggi è la scultrice francese Catherine Willis. Le sue installazioni instaurano rapporti quasi fiabeschi tra uomo, natura e profumo e sembrano portali verso una meditazione spirituale, verso l’ingresso in diversi mondi: ‘’i sensi sono complementari ed è quindi necessario integrare gli odori nella nostra percezione’’.

Ernesto Neto, di origine brasiliane e cavaliere francese nell’ordine delle arti e della letteratura, è un artista contemporaneo, attivo dal 1988. Le sue opere sono caratterizzate da sacche biomorfiche che pendono dal cielo che possono essere toccate e talvolta ci si può camminare sopra. In alcune installazioni l’artista ha riempito le sacche di spezie profumate. ‘’Lo spettatore s’immerge in quest’ambiente, quasi surreale, annusa l’odore delle spezie, dalla curcuma, al curry, dai chiodi di garofano, allo zafferano e al pepe. Queste traspirano tutto intorno e formano delle macchie di colore sul pavimento; gialle, nere, viola, arancioni. I visitatori si rendono attivi attorno all’opera; passano sotto quest’enorme ventre, anusano e beano il loro tatto toccando la morbida lycra che a sua volta risponde con contrazioni elastiche. Caratteristica del suo lavoro è proprio il coinvolgere fisicamente lo spettatore, cercare di eccitarne il comportamento mediante stimoli sensoriali e istintuali, passionali e ingenui’’ spiega la gallerista Chiara Tassinari.

Un’opera diversa, dove lo spettatore rimane disorientato dalla mancanza totale di odore in un’installazione apparentemente domestica è quella di Clino Trini Castelli nel 1986 chiamata La camera linda.

Contrariamente all’ambiente asettico olfattivamente, Peter Zumthor nel 2000 costruisce il Padiglione per Expo di Hannover utilizzando legno selvatico e larice non stagionato. La sensazione stando all’interno era quella di essere in un deposito di stagionatura del legno: un’atmosfera iconica della Svizzera.

Nel 2001 l’artista Michel Blazy realizza Sculptcure, un’opera di modeste dimensioni che è in divenire: l’artista posiziona delle bucce d’arancio  una sull’altra nell’arco di molto tempo. Queste torri in decomposizione  vedono la giovinezza e l’entusiasmo delle bucce nuove e la morte di quelle più vecchie che tendono a  disfarsi e diventare un tutt’uno. Un’opera che evoca i pomander decorativi per profumare gli ambienti, per mettere in luce un processo odoroso di decomposizione ed evoluzione.

In occasione del capodanno del 2003 fu realizzata alla fondazione Cartier di Parigi una installazione del titolo Paradise Now che si basava sulla immaterialità dei limiti fisici altri che l’odore: muschio, aloe, latte, miele, vino per il Paradiso Islamico e qualche accordo di incenso per il Paradiso cristiano.

La vincitrice del Turner Prize nel 2003 è Anya Gallaccio, artista scozzese, con l’opera Perserve Beauty: 2000 gelbere attaccate ad una parete e protette da pannelli di plexiglas, che sono marcite davanti agli spettatori durante l’arco dell’esposizione. Nello stesso anno della consegna del premio, Yukio Nakagawa realizza Ondes Oniriques, presso la Maison Hermès di Tokyo. L’artista ha utilizzato 700Kg di fiori di lavanda con la quale ha coperto il pavimento dello spazio: ‘lavender has its own grace’ he said. he wanted to represent its depth rather than its superficial beauty, and offer the gentle invitation of its fragrance.’’

Sempre Nakagawa, più recentemente, ha realizzato Tenku Sange (‘’il paradiso’’), un’opera che vedeva una pioggia multicolore e profumata composta da 200.000 petali di tulipano.

A Milano invece l’artista Cecilie Frostad Egeberg nel 2003 presentava Stroke: un applicatore di profumo quotidiano che la persona può cambiare quotidianamente. Lunghe bacchette sono immerse in contenitori pieni di essenze: passando la mano sopra le frange sulla sommità delle bacchette è possibile cogliere diverse essenze.

Nel 2004 Alex Schwede in collaborazione con Dieter Janssen ha realizzato uno spazio ‘’succulento’’ chiamato Still-life of Beefsteak and Cheese. Una sequenza di carte da parati monocromatiche scratch n’ sniff che emulavano il colore e l’odore di carne, formaggio e non dichiarate ciambelle.

Nello stesso anno presso la Fondazione Bevilacqua La Masa di Venezia è stata organizzata la mostra ‘’Paradiso e Inferno’’ dove Decosterd & Rahm, francesi, si sono cimentati a dare forma all’Estasi attraverso l’opera “Il buon Odore di Cristo, aria d’Artificio”: una installazione spandiprofumo. Una scultura a forma di fungo rovesciato sospeso, che rilascia nell’ambiente un odore soave di incenso, mirra e cannella. L’installazione offre una possibilità di godere di un odore santo, creduto miracoloso e curativo dai credenti e che fa riflettere i non.

Donald Urquhart, artista contemporaneo caratterizzato da illustrazioni in bianco e nero dalla linea elegante e una grafica fine, nel 2005 ha presentato all’ICA di Londra Another Graveard, un’installazione memoriale per alcuni amici mancati. A permeare l’aria c’era un profumo, Darnely, un’essenza creata dall’artista con l’assistenza di un profumiere, ispirata dall’omonimo sposo omosessuale della Regina Maria di Scozia che venne assassinato. La fragranza è stata creata pensando ad un gesto di fantasia che potesse negli anni Trenta far riconoscere gli omosessuali ad Edimburgo incuriositi da questa composizione di mirra, muschio, rum che non fa passare inosservati.

Alla Biennale d’Arte di Venezia nel 2009, nel padiglione dell’Istituto Italo-Latino Americano, Reynier Leyva Novo presenta una trilogia di profumi: ‘’L’essenza del rischio’’, ‘’Quel povero soldatino si sbaglia’’ e ‘’Lo affidarono alle nuvole’’. I profumi sono stati realizzati per evocare le battaglie per l’indipendenza di Cuba alla fine del XIX secolo. In collaborazione con la creatrice di profumi Yanelda Mendoza, i due si sono recate nei luoghi delle battaglie e hanno raccolto fango, erbe e materiali per dare forma all’essenza di un luogo di morte e conflitto.

Il duo Scheltens & Abbenes famosi per le loro nature morte e le loro fotografie grafiche nel 2010 hanno presentato ad Amsterdam una serie di poster chiamati ‘’Vitrine’’ raffiguranti ciascuno un campioncino di profumo di una marca di moda. L’immagine è molto forte se si pensa al concetto di profumo legato alla moda: un piccolo raggiungibile pezzo di lusso che non solo entra nelle nostre case, ma adorna la nostra pelle. Il campioncino sembra essere l’immagine di questo concetto: una dose di momentanea lussuria.

Se Thierry Mugler aver fatto realizzare un cofanetto in edizione limitata per rivivere attraverso gli odori i punti salienti del libro ‘’Il Profumo’’ di Suskind, l’artista Edouardo Kac, nel 2011, ha realizzato un libro che si legge attraverso i profumi. Sedici fiale compongono il racconto. Il lettore può lasciar cadere una goccia di profumo sulla pagina del libro quando il profumo è evaporato. Nel Gennaio 2012 è stata inaugurata a Roma la mostra chiamata ‘’Perfhumance, Odori e Viste attorno all’Arte’’ dove Angelo Orazio Pregoni, naso di O’Driù, ha dato odore ed essenza a 4 opere degli artisti Ugo Attardi, Gianfranco Goberti, Sidival Fila e Giorgio Galli. Al Salone del Mobile di Milano, la studentessa Payam Askari dell’università di Eindhoven ha realizzato una serie di flaconi per la degustazione di diverse essenze profumate.


11 thoughts on “Perfume in Art

    • Hello! There are great examples around of contemporary art which uses perfumes and it would be cool to have an exhibition about them! Some of them were really hard to find, some I just stumbled upon them at exhibits and it was always really capturing. Thank you and pass by sometimes, I think I have some other examples to share!

  1. It was very interesting to read about perfumes used in different types of installations though it’s debatable if some of those actually constitute art – as well as the perfumery itself. That Turin’s quote has always made me cringe: he said it as if it was an axiom that perfume is an art, which isn’t true. Some people consider it to be an art, others think it’s just a craftsmanship. But even if it is an art I’m not sure how that proves that we do not perceive smells “somewhat different”-ly.

    • Thank you Udina! Well, I’m not a fan of Turin, but I agree with his statement. I believe that scientifically we do smell the same thing, because we interact with the same molecules. What is extremely different is the perception of the different perfumes…which changes between person and person. I think perfume is an art, but an art like design, which is not art, but an artistic expression. Art is expression of the artist, but in perfumes there are some factors that don’t make me think of it like an art: they are a product to be sold, they should be wearable, there are tons of restrictions, and price evaluations, behind the compositions, longevity is quite important and marketing, even if some say not to care about it, is fundamental for every brand…
      Thank for sharing your doubts!

      • I do not have an education in that area so I can’t argue on the proper level but from several years of reading perfume-related discussions (so, anecdotal to empirical evidences) I know that different people do perceive scents differently. I’m not talking about liking/not liking a perfume. I mean actually smelling it in a different way. For example, with Le Labo Santal 33 I read several reviews in which people described it as sweet (even too sweet). I don’t smell any sweetness in that perfume at all. So, it’s not that I can smell it but don’t think it’s too much – I just do not know it’s there. For my nose it’s a dry scent.

  2. Great article. Compliments. Art is a serious matter and the scent can definitely be a vehicle for art. Pregoni, byO’Driù, of which I am a fan, as performer triggered in two years a true art form.
    I recommend these articles:

    • Thank you for sharing these great performances by Pregoni! I love how smell can add another dimension to different experiences such as a dinner, a fashion show or an artistic performance.

  3. Pingback: Smell in Art | Kieran Milne

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out /  Change )

Google photo

You are commenting using your Google account. Log Out /  Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )

Connecting to %s